Thursday, November 12, 2009

Does unemployment affect midterm elections?

I've seen no small amount of hand-wringing from Democrats worried about the impact of the current double-digit unemployment on next year's midterm elections. By most estimates, even if there is robust economic growth for the next year, unemployment will still be quite high a year from now, maybe upwards of eight percent.* What kind of effect could this have on the election?

Actually, there's not much evidence unemployment has any effect at all. I grabbed the annual figures on unemployment from the Bureau of Labor Statistics and looked at unemployment as a predictor of midterm House seat gains for the president's party since 1950. Here's the scatterplot. The points are labeled by year and the name of the incumbent president.
What do we see here? Basically no relationship at all. Reagan saw very high unemployment in 1982, and his party lost a lot of seats, but no more than the president's party did under Bush in 2006 or Truman in 1950, when unemployment was pretty low.

Okay, so what about the growth in unemployment between the year before the election and the election year? Here's that scatterplot:Again, bubkes. Unemployment actually increased prior to the 2002 elections, but that was the biggest gain for the president's party in this whole time series. Similarly, the biggest loss by the president's party was in 1994, when unemployment had shrunk.

What does seem to matter is economic growth. Here's one measure, the growth in real disposable personal income between the third quarter in the year before the election and the second quarter of the election year. (Data from the Bureau of Economic Analysis.)
It's a noisy measure, to be sure, but it is statistically significant. You can specify income growth several different ways and still get a similar result. Something else that matters is the president's popularity. A ten-point increase in the president's Labor Day Gallup approval rating can save the president's party 16 seats in the House.

So why might income growth matter but unemployment not matter for elections? It's possible that unemployment fluctuations disproportionately affect people at the lower end of the income spectrum -- people who aren't terribly likely to vote in midterms and, if they do, are probably voting Democratic anyway. Growth in disposable income, however, affects everybody, including the moderate voters who will switch party allegiances from time to time.

*Nate Silver estimates the unemployment rate will be around 9.5 percent by next November.


PJN said...


Do you have the the r value for the disposable income correlation? I really don't see how you get significance from the look of that chart. Thanks

Seth said...

PJN, the R-squared for the bivariate equation is .129. Not terribly high. I should have been more clear about this, though: the relationship is statistically significant only when you also control for presidential approval. Then the R-squared goes up to .595 and both coefficents are statistically significant at the p≤.05 level.

Atrios said...

how about running the same things on total congressional turnover, how many incumbents, no matter what the party, were voted out.

PJN said...

Controlling for presidential approval? You're charting "house gains for presidents party". It would seem that if you strip pres app from pres party you strip everything but noise, which as you say there's a lot of to start with, and there happens to be a correlation somewhere. What seems to be the implication of these charts is that current economic conditions v pres party hsve little if any infuence on midterms. This might be because voters think about the big things (the economy, stupid) at major elections, but midterms they prefer to register opinions on something else. Would be good to see those charts for presidential election years.

Been reading the rest of your posts though and they're good and I will continue to read you in future. And I'm with you on the 39.

Seth said...

Atrios, that's an interesting question. I'm assuming overall turnover and House seat gains for the president's party are highly correlated, but not quite the same thing. I'll try to collect those data.

PNJ, I disagree that if you control for presidential approval you've stripped out everything but noise. Presidential approval matters, but it's not the only thing that does. Eisenhower and Ford were pretty popular in '58 and '74, respectively, but their party still took a bath in the midterms. The economy helps explain that.

I think you're right that the impact of the economy on the congressional vote is stronger in presidential years, but it's not nothing in the midterms.

Matt Jarvis said...

Generally, I've favored RDI in my models as well, following in Jacobson's footsteps. However, I forget the cite, but I've seen others use and I have also used RDI for the Reps and unemployment for the Dems. Sure, one could supply a logic for that (Reps care about inflation and Dems care about unemployment, and so would those who might consider voting for them), but I think it's mostly been done (as it was in my case) out of pure data-fitting. (I was predicting biannual approval numbers for both Congress and the President from 1946-2000, and that bifurcation had a little purchase for me)

Anonymous said...

So, a couple things.

One thing you need to control for is how many seats the president's party has, or else you need to do it by "seats won" rather than "gains/losses" as this makes no sense without seeing how many seats they've gotten. Also, the Dems lose about 8 seats on average during midterms (probably not statistically significant tho'), which leads me to the last problem, that the sample size is too small and American politics have changed too much (particularly in the south) to draw a statistically significant inference. That Bush '02 shows up as a key counterexample is telling. Obviously, the 9/11 effect dominated the weak economy, and Republican gains/losses were also helped out by the fact the Republicans didn't start off with a large majority in 2002...

bondage sex said...
This comment has been removed by a blog administrator.
شركة بن طامى said...

افضل شركة مكافحة نمل ابيض بالرياض

مكافحة نمل ابيض بالرياض

افضل شركة نقل اثاث بالرياض

ارخص شركة نقل عفش بالرياض

افضل شركة تخزين اثاث بالرياض

شركة شراء اثاث

افضل شركة كشف تسربات بالرياض

ارخص شركة كشف تسربات

افضل شركة ترميمات بالرياض

ارخص شركة دهانات بالرياض

شركة التجمع said...

شركة تسليك مجاري بالدمام

شركة تنظيف منازل بالدمام

شركة تنظيف كنب بالدمام

شركة تخزين اثاث بالدمام

شركة تنظيف شقق بالدمام

شركة كشف تسربات بالدمام

شركة نقل اثاث بالدمام

شركة تنظيف بالدمام

شركة مكافحة حشرات بالدمام

شركة تنظيف خزانات بالدمام

شركة تنظيف موكيت بالدمام

شركة تنظيف مجالس بالدمام

شركة تنظيف فلل بالدمام

Maha H said...

شركة جلى رخام بمعلين سوريين الدانة كلين0508554570 - 0508554217

جلى رخام بمعلمين سوريين
اسعار جلي البلاط في جدة
اسعار جلي الرخام
شركة جلي بلاط بجدة
جلي رخام بجدة
اسعار جلي البلاط في جدة
اسعار جلى السيراميك

Maha H said...

سباك بالمدينة المنورة -الصيانة السريعة – 0508353932

سباك بالمدينة المنورة يعرفكم بان
شركة اعمال سباكة بالمدينة المنورة
من المعروف انها كثيرة ومتعددة ومنها الاعمال الداخلية وفى كثير من الاحيان ستحتاج لفنى سباك بالمدينة المنورة ووقتها لاتبحث كثيرا فمؤسسة الصيانة السريعة
رقم فنى سباك منازل بالمدينة المنورة
رقم فنى سباك منازل بالمدينة المنورة
سباك بالمدينة المنورة
سباك منازل بالمدينة المنورة
شركة اعمال سباكة بالمدينة المنورة
فنى سباك بالمدينة المنورة
فنى سباك لصيانة اعمال السباكة بالمدينة المنورة
فنى سباكة لصيانة اعمال لاعطال بالمدينة المنورة
معلم سباكة بالمدينة المنورة

Maha H said...

شركة مكافحة حشرات بالدمام زهرة الخليج 0500705941

شركة زهرة الخليج افضل
شركة مكافحة حشرات بالدمام
تستخدم افضل المبيدات الحشرية للقضاء النهائي على جميع انواع الحشرات الطائرة والزاحفة فنحن افضل
شركة مكافحة حشرات بالاحساء

شركة مكافحة النمل الابيض بالدمام
شركة مكافحة البق بالدمام
شركة مكافحة العتة بالدمام
شركة رش مبيدات بالدمام
شركة رش حشرات بالدمام
شركة رش حشرات بالاحساء
شركة رش مبيدات بالاحساء
شركة مكافحة النمل الابيض بالاحساء
شركة مكافحة البق بالاحساء

شركة مكافحة الفئران بالدمام
شركة مكافحة الصراصير بالدمام
شركة مكافحة حشرات بالاحساء
شركة رش دفان بتبوك
شركة مكافحة حشرات بتبوك
شركة رش مبيدات بتبوك said...

شركة جلى بلاط ورخام بالمدينة المنورة نور المدينة 0597414190

اعزائنا العملاء يسعدنا فى شركة جلى بلاط ورخام بالمدينة المنورة ان نقدم كل ما هو جديد فى عالم الخدمات المنزلية او فى المصانع او الشركات او المستشفيات ونحن نواكب عصرنا هذا من خلال التطورات التكنولوجية الحديثة ونسعى دائما نور المدينة افضل شركة جلى بلاط رخام بالمدينة المنورة ان نكون فى المقدمة والصدارة فى جميع انحاء المملكة العربية السعودية وليس بالمدينة المنورة فقط وهذا لن يتحقق الا من خلال الخبرة والمصداقية.

جلى بلاط بالمدينة المنورة
جلى رخام بالمدينة المنورة said...

جلى بلاط ورخام بمكة - عبير مكة - -0508034442

شركة جلى رخام وبلاط بمكة اذا كنت ممامن يجدون صعوبة فى تنظيف السيراميك او البلاط او الرخام او تنظيف اى بقع قد تتواجد على الارضية او بقا اسمنتية او دهانات
جلى رخام بمعلمين سوريين بمكة
اسعار جلي البلاط في مكة
اسعار جلي الرخام بمكة
شركة جلي بلاط بمكة
جلي رخام بمكة
اسعار جلي البلاط في مكة
اسعار جلى السيراميك بمكة
جلى بلاط ورخام بمكة
شركة جلى بلاط رخام بمكة
جلى بلاط بمكة

رقية فؤاد said...

شركة رش مبيدات بالمدينة المنورة

شركة مكافحة حشرات بالمدينة المنورة

شركة نقل عفش بالمدينة المنورة

شركة تنظيف منازل بالمدينة المنورة

شركة تنظيف شقق بالمدينة المنورة

شركة تنظيف خزانات بالمدينة المنورة

شركة عزل خزانات بالمدينة المنورة

رقية فؤاد said...

شركة نقل عفش بالمدينة المنورة
شركة نقل اثاث بالمدينة المنورة

 شركة مكافحة حشرات بالمدينة المنورة
شركة رش مبيدات بالمدينة المنورة
شركة رش حشرات بالمدينة المنورة

شركة تنظيف خزانات بالمدينة المنورة
شركة غسيل خزانات بالمدينة المنورة
شركة عزل خزانات بالمدينة المنورة

شركة تنظيف فلل بالمدينة المنورة

شركة تنظيف مسابح بالمدينة المنورة

شركة تنظيف كنب بالمدينة المنورة

رقية فؤاد said...

شركة تنظيف منازل بالمدينة المنورة

شركة تنظيف شقق بالمدينة المنورة

شركة تنظيف مجالس بالمدينة المنورة

شركة تنظيف مسابح بالمدينة المنورة

شركة تنظيف فلل بالمدينة المنورة

شركة تنظيف كنب بالمدينة المنورة

شركة تنظيف موكيت بالمدينة المنورة

شركة تنظيف سجاد بالمدينة المنورة